Apple test platform zelfrijdende auto op openbare weg

Project Titan: alles over Apple’s zelfrijdende auto

Wat is de status van de Apple Car?

Project Titan is een geheim project binnen Apple, waarin wordt gewerkt aan een systeem voor zelfrijdende auto's. Er gaan al geruime tijd geruchten over zelfrijdende auto's van Apple en in dit overzicht zetten we de huidige stand van zaken op een rijtje.

Apple Car en Project Titan

Apple is bezig met een systeem voor zelfrijdende auto’s. Dat is allerminst geheim, want Tim Cook heeft al bevestigd dat Apple interesse heeft in autonome voertuigen en er rijden al meerdere testauto’s rond. Er werd zelfs een medewerker gearresteerd die schema’s en prototypes van Apple’s systeem voor zelfrijdende auto’s had gestolen. Maar de richting waarin Project Titan zich ontwikkeld is wel gaandeweg veranderd; van het bouwen van een eigen Apple Car naar het testen van zelfrijdende Volkswagenbusjes. In dit overzicht lees je over de stand van zaken.

Project Titan in het kort

Dit weten we nu al over Project Titan, gebaseerd op feiten:

  • Project Titan is de naam van Apple’s activiteiten rond zelfrijdende auto’s.
  • Er zijn duizenden medewerkers aan de slag bij Project Titan.
  • Minimaal 5.000 Apple-medewerkers hebben toegang tot vertrouwelijke data over zelfrijdende voertuigen, zo blijkt uit documenten.
  • Meerdere experts uit de auto-industrie zijn de afgelopen jaren bij Apple in dienst getreden, waaronder veel mensen die eerder aan zelfrijdende autotechnologie hebben gesleuteld.
  • Apple heeft minimaal 55 zelfrijdende testauto’s rijden, die ook al op de openbare weg gesignaleerd zijn.
  • Tim Cook heeft toegegeven dat Apple interesse heeft in slimme toepassingen voor zelfrijdende auto’s.
  • Apple heeft een contract met Volkswagen gesloten om een shuttledienst voor eigen personeel op de weg te krijgen.

Het project zou onder leiding staan van Apple-veteraan Bob Mansfield, nadat eerder projectleider Steve Zadesky opstapte.

Maakt Apple een zelfrijdende auto?

Al jaren geleden verschenen de eerste geruchten over een Apple Car of iCar, maar gaandeweg worden de aanwijzingen steeds concreter. Zo vroeg Apple eerder al toestemming aan bij het Californische Department of Motor Vehicles (DMV, vergelijkbaar met de RDW) om auto’s te kunnen testen. Ook heeft Tim Cook in interviews toegegeven dat Apple bezig is met intelligente systemen voor autonome voertuigen. En uit een diefstalzaak blijkt dat maar liefst 5.000 Apple-medewerkers toegang hebben tot vertrouwelijke databases over Apple’s systeem voor zelfrijdende auto’s.

Maar er blijven nog voldoende vragen over. Komt er ooit een Apple Car? Hoe ziet Apple’s uiteindelijke systeem voor zelfrijdende auto’s eruit? Is het een uitbreiding op CarPlay? En zal het beschikbaar worden gesteld aan autofabrikanten of gaat Apple exclusief samenwerken met één automerk? Is het bedoeld voor consumenten of gaat Apple het alleen beschikbaar stellen aan taxidiensten en andere bedrijven?

Apple heeft zelf nog geen concrete antwoorden gegeven op deze vragen gegeven. Toch is er al voldoende bekend om te kunnen inschatten welke richting Apple wil inslaan.

Van iCar naar software

Toen de eerste geruchten over Project Titan opdoken ontstond de indruk dat Apple een eigen elektrische auto wilde bouwen. Dat klonk wat ongeloofwaardig, maar al snel bleek dat Apple honderden medewerkers uit de auto-industrie in dienst had genomen. Er verscheen echter geen Apple Car en de indruk ontstond dat het niet gesmeerd liep met het project. In april 2017 werd echter bekend dat de Amerikaanse DMV een vergunning aan Apple had gegeven om zelfrijdende auto’s te gaan testen. Daarbij wordt gebruik gemaakt van SUV’s van Lexus. Deze auto’s werden in de weken daarna regelmatig op de openbare weg gezien. Het begon met 3 auto’s, maar inmiddels staan er 55 zelfrijdende auto’s en 83 bestuurders geregistreerd. Alleen General Motors (104) heeft er meer, Google’s Waymo (51) net iets minder.

In oktober 2017 verschenen nieuwe foto’s van de Lexus-testauto’s, voorzien van apparatuur om het voertuig zelfrijdend te maken. Wat daarbij opviel is dat de apparatuur steeds geavanceerder werd. Door de plaatsing op het dak kan Apple het relatief gemakkelijk vervangen. Uiteindelijk zal het systeem waarschijnlijk in de auto ingebouwd zijn.

In juni 2017 sprak Apple CEO Tim Cook voor het eerst over de plannen rondom Project Titan, al noemde hij niet de naam. Cook zei dat Apple sterk geïnteresseerd is in “autonome systemen”, met name de intelligentie die nodig is om een auto zonder bestuurder te laten rijden. “We zien dit als de moeder van alle AI-projecten”, aldus Cook. “Het is waarschijnlijk een van de moeilijkste AI-projecten om aan te werken”. Cook bevestigde daarmee min of meer dat de nadruk op software ligt en niet zozeer op het bouwen van een eigen auto.

Dat is een logische keuze, want Apple is geen autofabrikant. De meest logische keuze is om slimme software te maken die bestaande auto’s aanstuurt.

Volkswagen Transporter T6 2016

Apple’s shuttledienst met Volkswagen-busjes

In mei 2018 onthulde de New York Times dat Apple en Volkswagen samenwerken aan autonome voertuigen voor het personeel. Volkswagen-busjes van het type T6 Transporter (zie foto) moeten de medewerkers van Apple tussen de verschillende kantoren in Silicon Valley vervoeren. Er zitten nog wel menselijke bestuurders in deze shuttledienst.

Dit zou de eerste praktische toepassing van Apple’s autoproject zijn. Apple zou volgens geruchten eerder hebben geprobeerd om samen te werken met BMW, Mercedes-Benz en Nissan, maar stelde daarbij te veel eisen, vooral wat de toegang van data betreft. Volkswagen, met een dieselschandaal achter de rug, wilde blijkbaar wel meewerken. De T6-busjes zouden al in Turijn zijn getest.

De Volkswagen-busjes bevatten het standaard chassis, plaatwerk, de wielen en de wielaandrijving die je in elke T6 vindt, maar het dashboard, de stoelen en de accu zijn vervangen door onderdelen die beide bedrijven samen hebben gemaakt. Verder zijn er sensoren aangebracht. Het project zou achter lopen op schema, net als de meeste activiteiten die Apple binnen Project Titan heeft opgepakt. De zelfrijdende busjes worden bemand door een bestuurder en een backup-bestuurder. De shuttledienst zal waarschijnlijk worden gebruikt om op kleine schaal ervaringen op te doen.

Tim Cook en Jean Liu van Didi Chuxing, samen in de auto

Daarnaast werkt Apple samen met Didi Chuxing, een Chinees taxibedrijf waar het 1 miljard dollar in heeft geïnvesteerd.

Wat doen andere techbedrijven met auto’s?

Er zijn meerdere techbedrijven die zich op auto’s hebben gestort. Apple’s grootste concurrent op dit gebied is Waymo, dan aanvankelijk van start ging als een speciaal project. Inmiddels is het uitgegroeid tot een zelfstandig bedrijf onder moederbedrijf Alphabet. Waymo heeft al tienduizenden auto’s op de weg rijden en wil er een taxidienst mee beginnen.

Ook Uber is flink bezig, maar raakte in opspraak door een dodelijk ongeluk in maart 2018. Daardoor staakte Uber alle lopende testactiviteiten.

Tesla model 2014

Verder kan Tesla een behoorlijke concurrent worden voor Apple, vooral als het om consumentenproducten gaat. Het bedrijf heeft hetzelfde iconische imago als Apple, met een charismatische CEO (Elon Musk) en heeft oog voor design. Ook zitten deze auto’s in het wat hogere segment, precies de markt waar Apple zich ook op richt.

Uiteraard zijn de autofabrikanten zelf ook druk bezig met autonome voertuigen. Zo werkt Volkswagen niet alleen met Apple samen, maar heeft ook zelf tests lopen. BMW, Nissan, Mercedes-Benz, Ford, Toyota, Hyundai, General Motors en Jaguar: ze zien zelfrijdende auto’s allemaal al technologie van de toekomst en ze willen de boot niet missen.

De eerste Apple Car-geruchten

In februari 2015 dook voor het eerst de naam ‘Project Titan’ op. Apple zou honderden medewerkers in een geheim lab aan het werk hebben gezet om een iCar te ontwikkelen. Tim Cook zou een jaar eerder groen licht hebben gegeven voor een eigen elektrische auto van Apple. Geruchten over een dergelijke iCar circuleerden al uit de periode rond 2010, al zullen die waarschijnlijk betrekking hebben gehad op CarPlay, Apple’s software voor de auto.

VW iCarBij die eerste geruchten zagen we vaak afbeeldingen van grappige bolvormige autootjes, gebaseerd op de Volkswagen Kever of Google’s eerste zelfrijdende auto. Tegenwoordig zien zelfrijdende auto’s er wat normaler uit.

Overigens zou Steve Jobs in een interview met de New York Times hebben gezegd dat hij nog wel eens ‘Detroit’ had willen aanpakken, het centrum van de Amerikaanse auto-industrie. Sommige mensen denken dan ook dat Jobs zeker van plan was geweest om een iCar te laten ontwerpen, als hij meer tijd gehad.

Suggestie hoe we dit artikel kunnen verbeteren? Laat het ons weten!

Informatie

Laatst bijgewerkt juli 2018